頭から水をかぶり続けていた白城(しらき)を、キャプテンの神山(かみやま)が呼ぶ。

 

両チームが整列し、球審の右手が上がった。

 

「ゲーム、梯(かけはし)!」

『ありがとうございました』

 

両選手が各ベンチへと下がり、紀香(のりか)監督は木村(きむら)監督の下へ行った。

 

「木村(きむら)監督、お疲れ様でした。本気で試合をして頂き、ありがとうございました」

「いえ、こちらこそ。まだまだ大変ですが、お互い頑張りましょう」

 

「はい。では、遠矢(とうや)を病院へ連れて行きますので、失礼します」

 

木村(きむら)監督は、一塁ベンチへ戻る紀香(のりか)監督を厳しい表情で見ていた。

 

(これで、西島(せいとう)野球部は夏で廃部となってしまいましたなぁ……白城(しらき)君も、気になるところではありますが……)

 

ふと木村(きむら)監督が気づくと、そこへ九条(くじょう)が現れた。

 

「監督、帰りましょう。戻って練習をします」

「九条(くじょう)君……」

 

「俺たちは、この試合に勝ったとは思っていません。これから、改めてよろしくお願いします」

『お願いします!』

 

九条(くじょう)が帽子を取って頭を下げると、梯(かけはし)メンバー全員がそれに合わせた。

 

「君たちまで……わかりました。帰って練習しましょう」

『はいっ!』

 

「やったぜ!」
「今度は一奥(いちおく)からホームランを打つ!」
「夏はボコボコにしてやるぜ!」

 

騒ぎながら帰り支度を終えた梯(かけはし)メンバーは、一塁ベンチに軽く頭を下げながら笑顔で通りすぎた。

 

一番最後を歩く九条(くじょう)は、白城(しらき)を気にするように一塁ベンチの様子を見る。そして一奥(いちおく)に近づいた。

 

「一奥(いちおく)」

「あ……九条(くじょう)か。どうした?」

 

九条(くじょう)の目に映った一奥(いちおく)の表情は、負けて悔しいというより混乱しているように見えた。

 

「いや……なんでもない。またな」

「あぁ……」

 

九条(くじょう)は白城(しらき)を目で探したが、すでに白城(しらき)の姿はなかった。

 

白城(しらき)はチームに一言謝り、グラウンドを後にしていた。

 

梯(かけはし)高校の選手たちが去り、一奥(いちおく)たち一年生はグラウンド整備を始めた。上級生も帰り始める中、遠矢(とうや)は紀香(のりか)の車で治療へ行った。

 

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夕暮れのグラウンド

薄暗くなったグラウンドで、一通り整備を終えた一奥(いちおく)が大の字に倒れた。

 

「あ~ぁ。何で白城(しらき)は見逃し三振したんだろうな」

 

そこへ、仟(かしら)が顔を出した。

 

「そうですよね……。あの瞬間、白城(しらき)さんに何が起こっていたのか、私にもわかりません」

 

仟(かしら)は立てたトンボを両手で持ちながら、遠くを見ていた。

 

「元気だせ~!一奥(いちおくん)」

「うぉ!」

 

そこへ、笑顔の要(かなめ)が寝ている一奥(いちおく)の真上でトンボを振り回す。

 

「要(かなめ)!あぶねぇだろ」

「えへへ」

 

「要(かなめ)さん、トンボの使い方が違うよ?」

「ん?」

 

声の方へ振り向く要(かなめ)。三人の下へ現れたのは、制服に着替え終えた2年生の小山田(おやまだ)だった。

 

一奥(いちおく)がムクッと体を起こす。

 

「あれ?小山田(おやまだ)先輩まだいたの?」

「帰ろうと……思ったんだけどね……」

 

小山田(おやまだ)は、足下にあった小石を拾って場外へ投げた。そして仟(かしら)が問いただす。

 

「白城(しらき)さんのことですね?」

「うん……仟(かしら)さんなら、何か知ってるかなと思ってね」

 

「すみません。私たちにも、どうして白城(しらき)さん程のバッターがど真ん中を見逃したのかわからないのです」

「ど真ん中か……ど真ん中!」

 

小山田(おやまだ)の顔が固る。それを見た一奥(いちおく)が、ガバッと立ち上がった。

 

「小山田(おやまだ)先輩!白城(しらき)とど真ん中に関係があるんだな?」

「う~ん、ごめんね。かもしれないってだけだよ。白城(しらき)は、一奥(いちおく)君のど真ん中をセンターフライにしてるから……」

 

「そうだよなぁ。あいつ、仟(かしら)がキャッチャーの時も見逃したけど、手が痛いとかなんとか言ってたし……」

 

その時、仟(かしら)が小山田(おやまだ)に疑問をぶつけた。

 

「小山田(おやまだ)さん、白城(しらき)さんは普段から木製バットで打っていたのですか?」

「どうして?」

 

「私が紀香(のりか)監督に頼まれて白城(しらき)さんをグラウンドに連れていったあの日、私は途中で少し待たされたのです。そしたら白城(しらき)さんは、木製バットを持ってきましたので」

「そうなんだ。理由はわからないけど、白城(しらき)が木製バットを使うのはティーバッティングの時だけだったよ。しっかりボールを芯で捕らえる為だって、言ってたけど」

 

「そうですか……」

 

仟(かしら)が考え込むと、今度は一奥(いちおく)が小山田(おやまだ)に問いただす。

 

「じゃあ、俺のど真ん中を打った時の木製バットは、フリーで初めて使ったって事だよな?」

「うん。初めて見たよ」

 

「なぁ仟(かしら)、これじゃ白城(しらき)は金属バットだとど真ん中が打てないって話にならないか?」

「一奥(いちおく)さん……それはありませんよ……」

 

「アハハ、だよな」

 

すると、小山田(おやまだ)が驚いた顔をした。

 

「まさか……まだ白城(しらき)はあの試合から……」

 

三人が小山田(おやまだ)を見る。話したのは一奥(いちおく)だった。

 

「小山田(おやまだ)先輩、あの試合って去年の夏ってこと?」

 

「うん。去年の夏の大会、白城(しらき)は全て見逃し三振だったんだよ」

「あの白城(しらき)さんが?全てですか?」

 

驚いたのは仟(かしら)だった。

 

「うん。一回戦の一打席目に、事故が起こったんだ」

「事故?」

 

「うん。でも、今日は満塁ホームランも打ったし、関係ないと思っていたんだけど」

 

すると、小山田(おやまだ)の前へ一奥(いちおく)が迫る。

 

「小山田(おやまだ)先輩、間違いないぜ!」

「一奥(いちおく)君……」

 

「それで、その一打席目の事故はどんな事故だったんだ?」

「それは……」

 

事故を思い出した小山田(おやまだ)は、ショックを受けた表情に変わる。

 

「ど真ん中のストレートを打った後だったよ……」

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